Principal Altres CONDUCEU A LA DRET A PUNT -- AL CANAL

CONDUCEU A LA DRET A PUNT -- AL CANAL

Després de tota la xerrada sobre la història i els enllaços terrestres, després de tots els retards, de totes les despeses, per a aquells que han esperat amb impaciència l'oportunitat de descobrir els viatges sota el Canal de la Mànega, preneu-ho amb calma. No és tan emocionant.

Hi ha poques coses, de fet, menys emocionants que un viatge a Le Shuttle, el tren amb cotxes que va obrir dijous, que va des del petit port francès de Calais fins a Folkestone a Anglaterra, a unes 30 milles de distància. No veuràs un peix, ni una onada, ni tan sols una gota d'aigua. Per dir-te la veritat, ni tan sols veuràs un túnel.

Però probablement sigui millor així. Per a molts viatgers, la mera idea d'estar en un metro que passa per sota de 180 peus d'aigua, ja sigui en el transbordador amb cotxes o amb l'Eurostar d'alta velocitat, el tren de passatgers entre París i Londres que es va obrir el mes passat... és prou emocionant. No calen visuals. Una cosa més semblant a un Valium estaria bé.

Però aquí estàs, assegut al teu cotxe a la gran entrada de l'era espacial de l'Eurotunnel, un parell de milles fora de Calais. No hi ha reserves; compreu un bitllet a l'agent a la caseta. A continuació, conduïu al control de passaports francès, després al control de passaports britànics. Seguint els senyals, creueu una darrera barrera abans de fer cua per agafar el tren de dos pisos.

Si el sistema funciona bé, tot el procés de càrrega hauria de trigar uns 25 minuts; em va trigar uns 15 minuts durant una execució programada per a la premsa i els accionistes d'Eurotunnel.

Però no compteu amb veure molts éssers humans pel camí. Tot sobre Le Shuttle està altament automatitzat. A part dels funcionaris de passaports i el grapat d'agents que ajuden a guiar els cotxes cap als trens, gairebé no hi ha ningú al voltant (sense comptar els altres passatgers). Les veus incorpòries fan els anuncis adequats en francès i anglès: 'La llançadora està a punt per carregar, si us plau, torneu al vostre cotxe i engegueu el motor' - i els rètols electrònics fan la resta.

Allà t'asseus en una fila de cotxes, amb motor en marxa, a les 11:40 del matí per a una sortida programada a les 11:54. Després d'un anunci, el semàfor a la part davantera de la línia es torna verd i condueix per una rampa i després cap al tren, un afer d'acer gris brillant amb cotxes que tenen uns cinc automòbils per vagó, cadascun tancat amb portes metàl·liques per motius de seguretat. . Un cop finalitzada la càrrega, una veu femenina us dóna la benvinguda a Le Shuttle i us convida a sintonitzar el 95.6 FM per a l'entreteniment musical. Són les 12:05 i el tren comença a moure's.

Al vostre cotxe, sou molt conscient d'estar en un contenidor metàl·lic dins d'un altre contenidor metàl·lic dins d'un tub metàl·lic. Compte enrere de claustrofòbia: hi ha finestres petites a cada vagó, a través de les quals observes un camp pla i desposseït, després del qual tot l'exterior es torna negre.

Cap problema: el viatge dura només 35 minuts. Tanques els ulls i penses en Anglaterra. Tanques els ulls i penses en França. T'asseus al cotxe. Tu estàs al costat. Camines pel vagó llegint els cartells de seguretat. Et preguntes si has actualitzat la teva pòlissa d'assegurança i t'assegures que aquesta experiència és com anar al metro.

I després s'ha acabat. En conjunt, un anticlímax. En arribar, la veu torna i us demana que engegueu el motor. La descàrrega triga quatre o cinc minuts i, després de sortir de la terminal, us trobeu directament a l'autopista, amb senyals que condueixen a Londres i Ashford, Canterbury, Dover i la propera Folkestone.

Aleshores, de què va ser tot aquest enrenou? Primer, la història. La idea de vincular Anglaterra amb la resta del continent ha estat la fantasia d'enginyers, geòlegs i poetes durant segles. En segon lloc, el preu. Amb un pressupost de 7.900 milions de dòlars, el túnel finalment va costar gairebé el doble d'aquesta quantitat, 13.400 milions de dòlars, la qual cosa va posar una mica nerviosos milers d'inversors francesos i britànics i els seus respectius governs.

En tercer lloc, per descomptat, ha estat l'espera gairebé interminable. Iniciat l'any 1986, se suposava que el túnel havia d'estar complet i obert al públic el maig de 1993. Quan els retards tècnics i de construcció ho van tornar a l'abril d'aquest any, el túnel encara no estava preparat. Eurotunnel finalment va permetre que els camions de càrrega comencessin a utilitzar Le Shuttle al maig. Després de mesos de revisions i anuncis vergonyosos, el tren Eurostar finalment va començar el servei el 14 de novembre.

Per què l'espera? 'S'ha tractat de tenir prou trens per assegurar l'alta qualitat del servei', va dir Alain Bertrand, director general d'operacions d'Eurotunnel, passejant entre els vagons per trobar-se amb periodistes i accionistes. Més precisament, les empreses canadenca, belga i francesa que construeixen els trens llançadora han anat molt endarrerits.

I què passa amb la seguretat? Els informes de fuites d'aigua, assegura Bertrand, són molt exagerats. 'Tots els túnels tenen fuites', explica, i afegeix que el túnel té moltes més bombes de les que necessita per eliminar l'aigua. 'La principal dificultat és que l'aigua que entra al túnel porta sal, que és corrosiva i podria provocar danys a les peces metàl·liques del túnel. Això és el que ens preocupava principalment.' El remei, diu, ha estat afegir rejuntat i assecar i engreixar les peces del túnel amb la màxima freqüència possible.

La seguretat, però, és evident que no és tan senzilla com això. Portaveus de l'empresa asseguren que el principal risc de seguretat al túnel és el d'incendi --per exemple, si s'encén un motor d'un cotxe-- però que han fet proves per garantir la total seguretat. Els passatgers entrarien al següent vagó autònom mentre que un sistema d'aspersió automàtic apagaria les flames. En cas d'incendi important o avaria greu, els passatgers serien evacuats al túnel de servei adjacent, on els trens de rescat els recolliran.

Tot i així, un es pregunta què passaria en cas d'atac terrorista. Els agents de seguretat seleccionen a l'atzar els cotxes per a controls complets, netejant els interiors per rastres de pols explosiva. El plantejament no és exhaustiu ni sistemàtic. Tot i que aquesta pot ser l'única manera viable de mantenir un sistema de seguretat amb tant trànsit, sembla que deixa molt espai per a sabotejadors decidits.

Però relaxa't. Tècnicament, de totes maneres, Le Shuttle és molt segur, i la literatura d'Eurotunnel ofereix detalls enlluernadors per convèncer-te. Ventilació: comprovar. Sistema elèctric de seguretat: comprovar. Sistema de senyalització del tren: comprovar. Sistema de detecció d'incendis: comprovar. I no oblidis que no estàs envoltat pel canal de la Mànega, estàs a sota. El projecte consta de tres túnels perforats entre 75 i 120 peus per sota del fons marí, amb dos destinats al viatge de passatgers i mercaderies (el tren Shuttle i els trens Eurostar) i el tercer, central, un utilitzat com a túnel de servei.

La reacció fins ara sembla majoritàriament positiva. 'Està molt bé', va dir Daniel Dufayet, un banquer de St. Lo a Normandia que va anar a Londres el cap de setmana amb la seva dona. 'Normalment anàvem a Anglaterra des de Cherbourg en vaixell, però crec que aquest camí és fantàstic: no estic boig pels vaixells i això és més ràpid'. Dufayet, accionista, va venir de París per la jornada.

Però no tothom està d'acord. 'Crec que és un elefant blanc', va dir Curt Cassells, un canadenc que viu a Anglaterra que va venir a comprar als enormes supermercats de Calais amb el ferri. 'És massa car. No sé per què el van construir».

És evident que l'èxit del túnel depèn molt del volum de passatgers que l'utilitzen, i les companyies de ferris que operen entre Folkestone i Calais no es prenen l'amenaça als seus negocis a la lleugera. Han estat reduint dràsticament els preus i oferint ofertes especials als viatgers. En general costa uns 100 dòlars agafar el ferri d'anada i tornada amb un cotxe i fins a cinc passatgers (sense cotxe és d'uns 15 dòlars per adult a la tardor i uns 12 dòlars per adult a l'hivern), però ara hi ha ofertes tan baixes. com . Normalment, el viatge dura uns 55 minuts en cada sentit.

I un cop hi arribis? A l'extrem britànic, Folkestone, a poques milles de la rampa de sortida de Le Shuttle, és un encantador port britànic amb una zona de vianants empedrada que puja des del port. El carrer Rendezvous està ple d'una fàbrica de dolços d'estil antic, una botiga de ceràmica, llibreries, pubs i botigues de xocolateria. Generalment una destinació d'estiu, Folkestone té una platja de la mida d'un segell de correu (que desapareix amb la marea; hi ha platges molt més boniques més lluny de la costa a Romney Marsh) i és una visita agradable de mig dia.

quant de temps és bo un passaport dels EUA

Calais, trist de dir-ho, no és un descobriment així. Aquest port lúgubre amb centres comercials baixos té poc a favor, a part d'una estàtua de Rodin i un impressionant ajuntament de maó d'estil flamenc. No obstant això, cada cap de setmana està inundat de centenars de turistes britànics que no acudeixen a l'ajuntament sinó a diversos 'hipermercats' enormes als afores de la ciutat per comprar alcohol i cigarrets barats. Anglaterra cobra impostos especials de fins a un 65 per cent sobre els begudes espirituoses, un 50 per cent sobre el vi i un 76 per cent sobre els cigarrets. Fins i tot el minorista britànic Sainsbury's ha obert una botiga a Calais per treure profit del que es coneix com a 'turistes de compres'.

La idea de vincular Anglaterra a la resta del continent europeu ha estat perseguida amb tanta força pels francesos com els anglesos. Sembla que la primera gran proposta va ser escrita per un enginyer francès, Albert-Mathieu Favier, el 1802, amb la idea d'excavar dos túnels sota el canal. Pràcticament simultàniament, el britànic Henri Mottray va proposar construir un túnel a través de l'aigua del canal. Tampoc es va actuar.

La idea va tornar a estar de moda a la dècada de 1830 amb l'arribada de la màquina de vapor. Els enginyers francesos i britànics van presentar diverses propostes per construir un túnel submarí encastat en fusta. Cap d'aquestes nocions va anar molt lluny. Aleshores, un projecte per a un túnel submarí va obtenir l'aprovació de Napoleó III, però es va frenar per la guerra a Europa el 1870. Anglaterra i França, però, van signar un protocol el 1876 acordant la construcció d'un túnel.

Finalment, el 1882, es va començar a excavar sota Shakespeare Cliff a la costa britànica, amb una màquina avorrida dissenyada per un tal coronel Beaumont. Els excavadors van arribar fins a 33 peus en el projecte abans que l'opinió pública britànica, tement l'ús del túnel per a una invasió, es tornés en contra del projecte.

Al segle XX, el projecte va ser ressuscitat no menys de quatre vegades, només per ser deixat de banda per les guerres mundials, els costos i les baralles. Fins al 1984 Anglaterra i França van arribar a acordar cedir el projecte a una empresa privada, escollint el projecte que va oferir Eurotunnel el 1986.

El viatge amb llançadora de tornada a França és encara més tranquil, si això és possible, que el pas a Anglaterra. La càrrega és ràpida; el tren surt a temps; la descàrrega és més ràpida. Quan cau una nit hivernal sobre el Canal de la Mànega, tots els passatgers del túnel veuen són les llums grogues brillants al llarg de la pista.

Que així sigui; el túnel no és bonic (encara que no sigui lleig), no és romàntic. És ràpid i pràctic. Després de dos segles de planificació, ja era hora.

Els viatgers del túnel del Canal ara poden triar entre l'Eurostar, un tren de passatgers entre Londres i París, i Le Shuttle, un tren de transport automàtic que circula entre les costes d'Anglaterra i França.

Els trens Eurostar fan el viatge Londres-París en unes tres hores, a la impressionant velocitat màxima de 185 milles per hora. L'Eurostar va obrir el servei al novembre i costa 246 dòlars d'anada i tornada (segona classe), o 150 dòlars amb una reserva de dues setmanes abans, sortint de la Gare du Nord de París i de l'estació de Waterloo de Londres. Altres trens Eurostar uneixen Londres amb Brussel·les. Quan Anglaterra acabi de col·locar vies compatibles amb trens d'alta velocitat --no fins a l'any 2000-- el viatge Londres-París durarà 2 hores i mitja.

Els trens Le Shuttle transporten mercaderies i cotxes amb els seus usuaris entre Calais, França, i Folkestone, Anglaterra. Es tracta d'un viatge d'uns 35 minuts, o aproximadament una hora d'autopista a autopista, inclòs el pas per la duana. No cal fer reserva. Inicialment, s'oferirà un servei limitat. Finalment, els trens sortiran cada 15 minuts a les hores punta i dues o tres vegades per hora en períodes lents, durant tot el dia, segons els responsables d'Eurotúnel. Els preus són d'uns 76 dòlars per un viatge d'anada i tornada; 212 dòlars per a un viatge de tornada després d'un a cinc dies; i 117 dòlars per a devolucions de més de cinc dies. Els cotxes poden tenir qualsevol nombre de passatgers.

Calais és a unes tres hores en cotxe des de París i a 1 hora i mitja amb tren TGV des de la Gare du Nord. Folkestone és a menys de 90 minuts amb cotxe de Londres. Hi ha sortides freqüents de tren entre l'estació de tren de Charing Cross a Londres i Folkestone; el viatge dura una hora i 20 minuts.

No hi ha transport per túnel a través del Canal des de Calais per als viatgers sense vehicles.

INFORMACIÓ: Per obtenir informació sobre Eurostar, truqueu a Rail Europe al 800-942-4866; per a Le Shuttle, 800-388-3876.

-- Sharon Waxman